La star des villes, la ville des tsars

Au bord de la Neva, Saint-Pétersbourg déploie son chapelet de palais et de musées. Une richesse architecturale fastueuse qui se découvre pas à pas.

Il y a trois siècles, le tsar Pierre le Grand l'avait nommée capitale de la Russie et voulue somptueuse. À leur tour, ses successeurs n'ont eu de cesse de l'embellir. C'est ainsi que Saint-Pétersbourg est devenue l'une des plus belles villes d'Europe. Que vous la découvriez en hiver, quand la Neva est gelée et les palais saupoudrés de neige, ou en été, lors des fameuses nuits blanches – comme si le soleil, au solstice d'été, refusait de se coucher – vous serez conquis. À croire que la magie de ses palais aux façades colorées, de ses canaux, de ses ponts, de ses églises coiffées de coupoles dorées est éternelle…

Certes, la ville a eu une histoire tourmentée. Ne s'est-elle pas successivement appelée de trois noms différents ? Née Saint-Pétersbourg, elle devint Petrograd (de 1914 à 1924), puis Leningrad avant de retrouver, en 1991, son nom de baptême par referendum. L'interminable siège de la ville pendant la dernière guerre mondiale – près d'un million de personnes périrent – a été tragique. Aujourd'hui, Saint-Pétersbourg a retrouvé sa superbe, quitte à laisser à Moscou le rôle de capitale politique et économique. Depuis plusieurs années, la ville s'est relevée, les palais et les magnifiques demeures ont retrouvé leur faste d'antan afin de magnifier l'œuvre entreprise par Pierre le Grand.

Car le tsar, qui avait fait venir des architectes étrangers pour dessiner les plans, s'était montré visionnaire. Son acte fondateur : la forteresse Pierre-et-Paul près de l'embouchure de la Neva. Tsar bâtisseur, il a élevé Peterhof au bord de la mer Baltique, le jardin et le Palais d'Été. Les empereurs et impératrices qui lui succèderont, en particulier la Grande Catherine l'imiteront. On leur doit le Palais d'Hiver, Tsarskoïe Selo, le domaine impérial de Pavlovsk, l'ensemble Smoldy, L'Hermitage et ses milliers de peintures. Visitez ces monuments et ces musées, ils sont tous magnifiques.

Un séjour à Saint-Pétersbourg est aussi l'occasion de découvrir une partie de l'âme russe qu'expriment les artistes. Un certain nombre a vécu et travaillé ici. Nabokov y est né, le poète Pouchkine y est mort, comme Dostoïevski, Gogol y a écrit Le Journal d'un fou. Citons aussi les compositeurs, Rimsky-Korsakov, Tchaïkovski, Prokoviev, entre autres. Écrivains et musiciens hantent encore la ville et ses palais chargés de l'héritage du passé.

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